Professional Development is Broken – we’re here to fix it

Professional development in the post-industrial world is broken. The old waterfall model Learn→Work→Retire no longer applies. As we advance as design and product professionals, we need to keep growing beyond what we learn on the job. We continuously need to improve our “soft” skills, like leadership, and conquer new areas, such as AI – and we need to do this while working full-time jobs and living our best lives with our loved ones. Continuous growth sounds great, but the calendar is packed, so… how can we make it happen?

From a national and corporate perspective, professional development is all about competition. Countries need to develop and keep the best talent to ensure a prospering society, and companies need to outrun or keep up with their competitors. Yet, there are no national structures or systems to ensure that academics in tech or design continue to grow and stay on top after they leave University. This responsibility lies solely on the employers and employees.

Demand for tech and design people has never been higher, recruitment costs are soaring, and employees stay shorter and shorter. Nevertheless, access to valuable professional development is still not a given.

– “What happens if we invest in developing our people, and then they leave us?”

– “What happens if we don’t, and they stay?”

This is an old saying, but it’s still true. Investing in your people is not only the right thing to do to ensure organizational development; it’s also a cheap way to attract and retain talent.

However, when companies do decide to invest, they often resort to internal learning platforms to teach you about… corporate values, sustainability, and GDPR. This is all good, but it doesn’t really address the challenge we’re focusing on here. In all fairness, sometimes these organizations will also provide access to a traditional video-based online learning platform, e.g., LinkedIn Learning, or send you on a conference or 2-day workshop.

This is… something. But, unfortunately, it doesn’t work.

Here’s what’s wrong

  • Online self-studies like LinkedIn Learning, Coursera, and others are not responsive enough to cater to the participants’ needs. And “do it when you have time” is often a bug, not a feature. Unfortunately, later often turns to never. On top of that, the content quickly gets old, and the quality is often so-so.
  • Conferences are great, for inspiration (and parties!). And don’t get me wrong, we really need that, but in terms of professional development, they’re the wrong solution. Believe me, I’ve organized quite a few.
  • Traditional 2-5-day courses… First, it’s tough for most of us with busy schedules to take that amount of time out from work and away from our families. Second, if we manage to get away, it’s really hard to remember what we learned a few weeks later. It’s a bit like cramming for an exam at Uni. A few intense days of study, pass the test, and… what did I learn again? And, back at work, we’re caught up in the same routines and ways of working as before.
  • Longer formats, with a few weeks of space between the course days/sessions, are also hard to prioritize. But since you get to reflect and practice between the sessions, they can work well when, e.g., shifting into a new role. But, change is constant, and we need to keep growing. Every day.

Ok. Professional development is broken. So what? Do we have a solution? I think so. It’s definitely not perfect yet, but we have a few really promising ideas.

Ambition what? Empower.

Ambition Empower is a subscription service for continuous development where thought-leaders within product and design help you and your team grow. It is optimized for your busy life, allowing you to spend as little as one hour per week and still stay ahead of the competition.

It is still early days, and the service is changing and developing as we learn more about what works and what doesn’t. It’s not perfect by any means, but both our members and we are very excited about it so far.

Fundamental success factors

So, what does it take to create a continuous learning experience that helps people grow, if not every day, so at least every week? We’re currently trying out lots of ideas, but here’s a list of what we, so far, believe are fundamental success factors, and that we are experimenting with for Ambition Empower.

For professional development to really work, it needs to be:

  • Continuous. Learning new things needs to be continuous and integrated into our everyday lives. We need something new, if not every day, so at least every week.
  • Organized. It needs to be planned. We need that time blocked in our calendars, with elements that cannot be pushed to “later.” We also need weekly plans and to-do lists.
  • Supportive. When we get stuck or fall behind, we need an occasional supportive message or two.
  • Bite-sized. It needs to fit into a busy and fragmented schedule. We can’t dedicate days, but an hour is fine. Or at least a few minutes here and there.
  • Highly curated. Time is scarce, and we need to be highly selective. If you google, e.g., “design leadership,” you get 845.000 hits. With a 5-minute average reading time, that’s 3.000 years. We don’t have that. We need help finding and prioritizing what to consume, preferably from the greatest experts on the very topics we’re interested in.
  • Accessible. It needs to be online so that everyone can participate. Vilnius, Varberg, or the Vatican. It does not matter.
  • Live, and in real-time. Meeting other people, even if it’s online, is underrated. Doing together is growing together, also on a Miro board in a break-out session.
  • Agile. The topics and content need to continuously adapt to the latest insights and, of course, to the members’ needs.
  • Affordable. By coordinating and pooling our resources, we can make this happen and hire the best coaches and experts to help us develop our skills.

These are just a few thoughts, originating from our work with Ambition Empower. There’s much more to be said, but this will have to do for now.

What would you add to the list, and what are your thoughts on continuous professional development? E-mail me at . I’d love to hear your thoughts! Thanks!

Johanna Strömberg

Välkommen Johanna Strömberg!

Vi fortsätter att knyta till oss de allra bästa inom UX- och produktledarskap, tjänstedesign och verksamhetsutveckling.

Johanna Strömberg har arbetat som design lead i både stora, multinationella, organisationer med över 100.000 användare, och i små verksamheter med mer nischade användare och kunder. Digitala arbetsplatser, e-handel, och AI-baserade tjänster är bara några exempel på spännande saker som Johanna har i sin ryggsäck.

En av Johannas främsta styrkor är en grym kombination av struktur och engagemang. Det här gör det möjligt att röra sig framåt blixtsnabbt – inte bara för Johanna, utan också för hennes team.

Att arbeta med Johanna är alltid kul! Hennes härliga energi och driv gör varje dag på jobbet både rolig och givande!

Johanna – det är så kul att ha dig ombord – välkommen till Ambition! 🚀

Vill du också vara med på vår resa – som kollega, kund, eller samarbetspartner? Följ Ambition på LinkedIn, och skicka ett meddelande till , så tar vi det därifrån. 😊

Kristina Ljunglide Christensson

Välkommen Kristina Ljunglide Christensson!

Vi fortsätter att knyta till oss de allra bästa inom UX- och produktledarskap, tjänstedesign och verksamhetsutveckling.

Hej Kristina! Du imponerade stort på Cecilia, Nathalie och mig under anställningsintervjun. Ditt sätt att koppla design till affär, din orädda attityd, och dina resonemang kring arbetssätt vittnar om otroligt hög potential. Utöver din designutbildning från Chalmers så har du skaffat dig ledarerfarenheter från både Loughborough University, och från ett internship på Infineon i Tyskland och USA.

Hur kommer det sig att du redan så tidigt i din karriär intresserade dig så mycket för ledarskap?
– Svårt att säga. Kanske är det för att många i min närhet jobbar med ledarskap i olika former. De är allt från lärare till VD:ar. Dessutom har det nog mycket att göra med mig som person. Jag drivs av förändring, och att vara med att skapa den. När intresset för UX växte så insåg jag snabbt att jag utöver att identifiera behov och designa lösningar, också måste ha förmåga att förmedla dessa insikter, och arbeta tillsammans med övriga delar av organisationen på ett bra sätt. Design, och verksamhetsutveckling, är ett lagspel. Jag tror att det är därifrån det kommer… att det är därför jag är så intresserad av ledarskap.

Under de senaste åren har du arbetat på en liten SaaS-startup inom byggsektorn. Vilka erfarenheter tar du med dig från de här åren, både till Ambition, och de kunder du kommer att arbeta för?
– Att jobba på ett litet startup skiljer sig väldigt mycket från större bolag. Ta bara det där med vilka rutiner som finns, som ligger till grund för hur företaget fungerar. I ett litet startup skapar man dem efterhand. Man lär sig att tänka snabbt och lösa problem utan att det finns någon manual. För mig har detta varit väldigt nyttigt. Jag har fått en väldigt bra känsla för helheten, och hur UX och design vävs samman med bland annat affärsstrategi och kundservice.
– En annan sak som jag tar med mig är hur otroligt viktigt det är att få till ett bra samarbete med utvecklarna, och det här gäller säkert oavsett storlek på bolag. Man vinner så otroligt mycket på att ha en gemensam bild av varför man gör en viss förändring, och vilka behov hos användarna man vill tillgodose.

Till sist. En kort fråga. Vad ser du mest fram emot nu när du börjar på Ambition?
– Kaffet 😉, och sen så klart att få jobba med ett företag som ser helheten när det kommer till UX och organisation! Ni, och nu får jag äntligen säga VI, är ett otroligt gäng som jag ser fram emot att lära mig av – och bidra till – så att våra kunder i sin tur kan leverera ännu mera värde till sina kunder. Det här skall bli fantastiskt spännande!

Tack Kristina! Välkommen till Ambition! 🌟

Vill du också vara med på vår resa – som kollega, kund, eller samarbetspartner? Följ Ambition på LinkedIn, och maila mig på , så tar vi det därifrån. 😊

Annelie Alm Bagå

Välkommen Annelie Alm Bagå!

När jag tänker på Annelie Alm Bagå så är det tre saker som verkligen sticker ut:

💎 Inlevelse: Annelie har en snudd på unik förmåga att leva sig in i situationen på nolltid, oavsett om det handlar om en liten och relativt enkel utmaning, eller om det handlar om ett myller av komplexa system i en otydlig organisation.

☀️ Värme: Annelies inkluderande sätt, och förmåga att möta också större utmaningar med ett skratt och ett leende gör att allt känns möjligt.

🧠 Kompetens: Jag har haft lyxen att se Annelie utvecklas på nära håll, från junior designer till en självklar auktoritet inom framförallt innovationsledarskap, tjänstedesign, research och strategi. Idag finns det få andra som är på samma nivå.

Annelie – jag är så otroligt glad över att få arbeta med dig igen.

Välkommen till Ambition! Let’s make magic! 🦄

Vill du också vara med på vår resa – som kollega, kund, eller samarbetspartner? Följ Ambition på LinkedIn, och skicka ett meddelande till , så tar vi det därifrån. 😊

Johan Salo

Välkommen Johan Salo!

🚀 Ambition växer ytterligare när vi säger välkommen till… JOHAN SALO! 🎉

Vi fortsätter att knyta till oss de allra bästa inom UX- och produktledarskap, tjänstedesign och verksamhetsutveckling.

Hej Johan! Du har jobbat med UX framförallt inom lärande och hälsa, i snart 20 år. Hur kommer det sig att det blev just design av digitala tjänster som fångade ditt intresse från början?
– När jag började så var det väldigt mycket fokus på tekniken. I stället för att fokusera på vad verksamheten eller användarna behövde, så var det som att man bara kopierade tekniska lösningar från andra, och utgick från att det skulle bli bättre bara för att det blev annorlunda. Jag ville förändra sättet digitala tjänster utvecklades på, och fokusera mer på det som användaren själv ville uppnå i stället för att skapa komplexa tekniska lösningar bara för att det gick.

Vår kollega Jessica Bjermer har haft dig som handledare en gång i tiden. Hon beskriver dig som otroligt kunnig, med massor av spännande erfarenheter från olika sammanhang, men hon säger också att du är oerhört ödmjuk, och att man måste dra saker ur dig om man vill få ur dig de mest spännande grejerna. Så, om jag drar lite extra här, vad är du mest stolt över hittills i ditt arbetsliv?
– Wow, tack för de fina orden, det värmer! Det jag är mest stolt över är att jag successivt byggt upp ett kunnande kring att kunna lösa komplexa problem där processen varit stökig och där utkomsten ofta är osäker till en början.
– Jag är också stolt över de små tillfällena då det märks att jag designat med fokus på det som ska uppnås utan att gränssnittet stått i vägen. Ett exempel är när jag skulle skapa en lekfull lösning för att motivera synskadade barn att gå med käpp ute på stan. Det var en härlig känsla när resultatet blev att synskadade barn fick friheten att leda följeslagaren i stället för tvärtom.

Snyggt. Verkligen fint att byta perspektiv på det viset. Vi ser så otroligt mycket fram emot att bygga Ambition, tillsammans med dig!

Välkommen till Ambition! 💜

Claes Källqvist

Välkommen Claes Källqvist!

🤩 Ambition växer ytterligare den 1:a februari, när ingen mindre än CLAES KÄLLQVIST ansluter! 🎉

Vi fortsätter att knyta till oss de allra bästa konsulterna inom UX- och produktledarskap, tjänstedesign och verksamhetsutveckling.

Claes är en kreativ och driven UX-lead, tjänstedesigner och verksamhetsutvecklare med en otrolig bredd. Han har jobbat med allt från mobiltelefoner och flygledningssystem till webblösningar och och riktigt komplexa administrativa system.

”Claes is not only a skilled, structured and innovative designer but one of the most supportive, considerate and reverent persons I’ve worked with. This – of course – makes him a truly nice guy, but also a person that makes his colleagues perform better than they even know they could!”, Johan Thoresson, fd kollega

Claes inkluderar människor i sin omgivning, och lyfter dem så att de växer i sin profession och presterar bättre än de själva trodde var möjligt. För Ambition – där kärnan i vår verksamhet är att hjälpa andra att växa – är så klart dessa egenskaper helt avgörande. 💪

En annan av Claes främsta styrkor är att förstå komplexa samband, och visualisera dem på ett sätt som gör det enkelt för alla att förstå hur det hela hänger ihop. Få människor, om ens någon, som jag träffat har samma förmåga att helt obehindrat kunna röra sig från strategi till detaljdesign.

Claes. Du är en riktig stjärna. Vi är så otroligt glada att få möjlighet att arbeta tillsammans med dig igen. 🌟

Välkommen! 

Gymkompisar på Empower

Hej Hanna Åslund! Du och Tobias Björnudd jobbar med UX och innovation. Ni är också “gymkompisar” på Ambition Empower. Vad betyder det?
– Ha ha! Ja, kompetensutveckling är lite som att träna. Det blir både bättre och roligare om man gör det tillsammans!
– Att lära tillsammans med andra är ett bra sätt att växa. Extra bra blir det när det är tillsammans med personer som man jobbar med till vardags. Det gör det enkelt för oss att relatera det vi lär oss till vår egen vardag på Tillväxtverket, och snabbt omsätta det i praktiken.

Vad tycker du om upplägget som helhet, och hur gör ni rent praktiskt när ny “gymmar” tillsammans?
– Jag gillar verkligen upplägget. Det är bra att det är varje vecka. Det blir inte som en kurs, utan man lär sig något nytt hela tiden.
– Tobias och jag bokar upp en timma i veckan tillsammans för att gå igenom och diskutera veckans material, eller för att reflektera kring det livemöte vi var med på senast.

Det låter som att ni har fått till er löpande kompetensutveckling väldigt bra. Vilka tips har du till andra som också vill få ut maximalt av Ambition Empower?
– Om du inte redan har det, så försök få med dig någon mer från din organisation. Man får ut så mycket mer när man kan diskutera det man lärt sig tillsammans med en kollega.
– Boka upp gemensam tid. Det är precis som med träning. Det är så lätt att man sugs in i allt annat som är viktigt, men om man har bokat tid med någon så blir det av, och man tar sig tid att investera i sig själv.
– Försök inte att följa alla spår. Det kan vara lockande, men det blir för mycket. Välj ETT. Jag följer Kim Goodwins spår, och sedan plockar jag delar av annat om jag hinner med.
– Till sist. Ta gärna anteckningar tillsammans. Tobias och jag använder Figjam, men det går så klart bra med vad som helst. Vi klipper in det vi tycker är viktigast, och skriver kommentarer. Det blir som ett gemensamt minne av våra reflektioner och det vi gått igenom.

Stort tack Hanna! Och lycka till med er fortsatta utveckling med Empower!

Ambition Empower är en medlemstjänst för kontinuerlig kompetensutveckling inom design och produktledarskap, optimerad för dig som vill fortsätta utvecklas trots att du har mycket att göra.

Gör sällskap med kollegor från H&M, SVT, Bosch, Hemnet, Atlas Copco, ASSA Abloy, Arbetsförmedlingen, Zington, Electrolux, Recorded Future, Tobii, Sectra, Stratsys, Skatteverket, Qlik, och många många fler.

Lär av de bästa! Utvecklas under ledning av:
🌟 Kim Goodwin – Design + Product Leadership
🦄 Susan Weinschenk – Design Research loves Strategy
🤖 Chris Noessel – AI Mastery for Design Leaders
💚 Per Axbom – Design Ethics is Good Business

Häng med du också! 🚀

“Nice backgrounds! Where can I get mine?!”

“Nice backgrounds! Where can I get mine?!” – Initially we thought that having these backgrounds would help everyone identify who’s working at Ambition, but last week one of our members, Francesco, made the very good comment that if we all have similar backgrounds it would feel like we’re all in the same room, and part of the same journey.

And, why not? The more the merrier, right?! So, of course, feel free to download (right click, save image as…) and use them!

Enjoy! See you in an online session soon!

If you’re not already a member, join Ambition Empower to get continuous competence development within design- and product leadership from such thought leaders as Chris Noessel, Kim Goodwin, Per Axbom and Susan Weinschenk! It is optimized for your busy life, allowing you to spend as little as one hour per week, and still stay ahead of the competition.

7 ways to maximize your value from watching online presentations

Think back on the last online presentation you attended. Were you sitting at the same desk where you had been sitting all day? Did you remember to bring your coffee or had it already gotten cold from the previous video calls that day? Did you find yourself drifting off, checking your email or chat, maybe picking up your phone and discretely browsing that feed (again)? If so, you are not alone. But – luckily – there are ways to help you stay focused.

I don’t know how many times I’ve found myself wanting to pay attention during online presentations but drifting off anyway. Actually, researchers at Stanford University recently published a report with arguments that nonverbal overload due to extensive videoconferencing causes exhaustion. The phenomenon is widely known as “Zoom fatigue” and describes why we’re prone to lose focus and feel drained after virtual meetings.

But what about those presentations during meetings where you really WANT to stay focused and really take in the content, like the Empower streaming sessions? Now, our track leaders are extremely experienced, and will do all they can to keep you focused and involved, but there are things that you can do too. After all, this is what you came for! 😌

So, what can you do to maximize the value you get from really important presentations? I’ve spent a couple of months trying different things and these are the ones that has helped me the most:

1. Remove distractions!

Perhaps a given, but this is the most important one. Turn off notifications on your computer, close the chat and email and put away your phone. Preferably far enough away so you can’t reach it during the meeting.

Consider covering your keyboard and trackpad with a piece of paper. This will prevent you from reaching for that distraction from old habit.

2. Bring out your (analogue) notepad

Take notes like you did in school, with pen and paper (or at the very least, in a different medium than your computer). Notetaking will help you remember and understand the information better, and hey, you even get something to come back to later! I use different colors when I take notes, because life is always better with colors 🌈

Another useful tip if you want to push yourself can be to draw your notes, so called sketchnoting. By using both words and images, you use more parts of your brain to process the information.

3. Focus less on the slides and more on the speaker

If/when you can, bring up the presenter’s video bigger than the slides, the slides are a fallback, it’s the person’s face that will give you the emotional connection and the body language that is memorable. Also, what’s more important, is that the intent of the speaker is best understood through video. Our brains tend to misunderstand that when we only listen or read.

If possible, turn off self-view too (this is possible in Zoom but not (yet) in Teams ). Constantly having that image of yourself, like a small mirror in the corner, induces anxiety and makes it difficult to focus.

4. Make the picture up big (enough)

If you have an external display you can bring up the video there and move away from the keyboard. Why not try the TV for long presentations? I’ve done this during digital conferences and it’s really amazing how much you can take in when you get that movie-ish experience. A plus is that you can actually put your laptop away!

A small warning though, full screen video of a person’s torso up close might screw with your brain’s unconscious interpretation of the room and the distance to things around you, which can add additional stress to your brain. So, make the video big enough to cover other things on the screen, but don’t necessarily use full screen mode if you need to sit close to it.

5. Make use of the pauses

Leave the screen, stand up, move around, and let your eyes and brain get a welcome break from the screen. Everyone knows by now why giving your body and mind a break is a good thing, so I don’t need to go into any more details here. Just remember to actually do it 😉

If it’s a long session, like a conference, try to prepare snacks for the breaks beforehand. Maybe a banana for one and a piece of chocolate for another.

I do have two additional tips if you would like up your game even more:

6. Let the breakout room be a break-away-from-the-desk-room

During a meeting or presentation that involves breakout sessions, use them to move around like you would during a live session. Sit at another table or even on the coach for the duration of the breakout session, then move back. This will give your body an additional break and energy boost for the continuation of the meeting.

7. Show the speaker that you’re listening

It is good to keep in mind that the one you’re looking at/listening to also sees you. So, if you want to give your focus and energy back to the speaker, make sure to show with your body that you’re listening. Nod when you agree or lean forward if you feel something is particularly interesting. This is a win-win for everyone because a more engaged speaker is much easier to focus on!

So next time you watch an online presentation, put some effort into making it memorable and free from distractions, your brain will thank you for it 🧠😃

If you want to learn more about how to connect to people in a virtual world, the book “Can you hear me” by Nick Morgan is a great start!

If you’re not already a member, join Ambition Empower to get continuous competence development within design- and product leadership from such thought leaders as Chris Noessel, Kim Goodwin, Per Axbom and Susan Weinschenk! It is optimized for your busy life, allowing you to spend as little as one hour per week, and still stay ahead of the competition.

Why is AI critical to the future design leader?

I’m probably steeped in AI more than most designers. My day job at IBM is to design AI for a suite of supply chain software, to build patterns, and to foster the community of practitioners there. I published one book on it, am working on three other books about it, keep a sci-fi blog that discusses it a lot, back in the pre-pandemic days I spoke about it on stages around the world, and have of late been writing fiction about it as a very nerdy hobby.

I expect all design leaders and leading designers, for that matter, are aware of AI. You just may not be ready for how quickly it’s going to go from a flow to a flood. AI is one of those rare things that grows exponentially. When demos of AI capabilities are first released it’s all hahaha that’s so dumb until suddenly it’s daaaaaamn, AI can do that? You don’t want to get caught unawares.

And while I am very hesitant to get into the business of prognostication, I feel strongly about this bit: AI is going to touch everything. Everything against which human intelligence has been brought to bear in the past, and, eventually, much more. And while there are very important reasons to keep it contained, it’s very much like a force of nature in that there is massive momentum—that no one person or group is in particular control of—that are motivating its continued development and evolution. For this reason, I believe that human-centered designers need to be deep in the mix of people developing it, helping to make sure this tech is discoverable, smart, conversant, helpful, deferent, consistent, ethical, humane, and effective.

You need to learn it. Most of the texts out there discussing AI are loaded with confusing jargon and technical terms. (Classifiers? Clusterers? Regressors?) But it is possible to sift through the material to find what is of issue to users, and thereby what is of issue to designers. It’s complicated, but tractable.

You need to know how to design for it. Because AI can exhibit behavior and agency, it’s unlike any design material that has come before. If you’re designing conversational interactions in natural language, the rules are different than the GUI you’ve been steeped in, right down to the psychology and linguistics of the person using it. And its constraints are often uncanny, confounding the usual ways we solve problems. Our intuitions in this space will only take us so far. You have to begin to learn this new material and build a craft around it.

You need to know how to lead for it. AI is rarely implemented in one-person teams. Rather it’s a partnership of stakeholders, engineering, data science, business, design teams, all working side-by-side and hopefully collaboratively with users. Once you get into team efforts, it raises a host of leadership questions: What investments should an organization make around it? Do you roll-your-own or buy off the shelf? How do you structure research and user testing around it? How do you train existing designers? How do you hire? How can AI be made useable and useful for your users, and your organization?

Rather than be blindsided, or even responsive to executive requests, design leaders can get out ahead and champion this change. It’s coming, and if you, the user-centered design leader, carry the banner, it’s more likely to be a user-centered (and world-centered) implementation. As Alan Key said, “The best way to predict the future is to create it.”

  1. AI can optimize for many things. As a design leader, you can ensure teams are optimizing for humane, ethical experiences as well as business outcomes.
  2. An organization inherits its ethical stance from the top. As a design leader, you can ensure that your organization keeps its AI 
  3. Designers have traditionally been translators between business goals, development capabilities, and user needs. With AI we bring data science to the table. As a design leader, you can help translate between these disciplines to keep teams focused and communicating as you incorporate AI.

As with any new-ish and evolving technology, no one person will have all the answers. I won’t have all the answers. But I have a lot of research, experience, and practice to share with you as we ourselves adapt to it and lead the way.


Join AI Mastery for Design Leaders with Chris Noessel at Ambition Empower to learn all you need to know about AI. Ambition Empower is optimized for your busy life, allowing you to spend as little as one hour per week and still stay ahead of the competition. Join now!

Join The List

We help designers and innovative organizations to grow – both in capability and confidence. Sounds interesting? Sign up for our newsletter, and let’s keep in touch.